sábado, 23 de marzo de 2019

Plumas revelan que un polluelo del Cretácico salió corriendo del huevo

La más avanzada tecnología de fluorescencia estimulada por láser ha revelado plumas preservadas en un espécimen fósil de polluelo de hace 125 millones de años, excavado en España.   

T. KAYE ET AL.
Lechos fósiles del Cretácico Temprano de hace 125 millones de años del yacimiento de Las Hoyas, en Cuenca, son conocidos desde hace mucho tiempo por producir miles de peces petrificados y reptiles. Sin embargo, un fósil especial es único y es uno de los fósiles más raros: un esqueleto casi completo de un polluelo.

Utilizando su propia tecnología de imágenes láser, Michael Pittman del Departamento de Ciencias de la Tierra en la Universidad de Hong Kong y Thomas G Kaye de la Fundación para el Avance Científico en los EE.UU. determinaron el estilo de vida de este ave de cría de unos 3 centímetros de largo al revelar lo que antes se desconocía: plumas conservadas en el espécimen fósil.

Los pollos y los patos son 'precoces' al estar listos para salir del nido a las pocas horas de eclosión. Las palomas y las águilas son 'altriciales', se quedan en el nido y son cuidados por sus padres.

¿Cómo sabes si una cría salió "del huevo corriendo" o si estaba "desnuda e indefensa en el nido"? Por las plumas. Cuando las aves precociales eclosionan, han desarrollado plumas y en parte grandes plumas, y pueden mantenerse calientes y moverse sin la ayuda de la madre. "Se buscaron estudios previos pero no se encontraron indicios de plumas en la cría de Las Hoyas. Esto significaba que su estilo de vida original era un misterio", dice Pittman en un comunicado.

Michael Pittman y Thomas Kaye trajeron nueva tecnología al estudio de los fósiles de Los Hoyas en forma de un láser de alta potencia. Esto hizo que las diferencias químicas muy pequeñas en los fósiles se hicieran visibles al examinarlos en diferentes colores, revelando detalles anatómicos que no se habían visto previamente.

Recientemente tuvieron un éxito tremendo con la primera pluma fósil descubierta del famoso pájaro temprano Archaeopteryx mediante la recuperación de la firma química de su pluma fósil, una parte clave de la identificación de la pluma que no había sido verificada previamente durante unos 150 años. Los nuevos resultados en el ave de cría finalmente respondieron a la pregunta sobre su estilo de vida, ya que efectivamente tenía plumas al nacer y, por lo tanto, era precoz y estaba fuera del huevo.

Las plumas estaban hechas de carbono que tiene baja fluorescencia usando fluorescencia estimulada por láser, pero la matriz de fondo brillaba haciendo que las plumas destaquen en una silueta oscura. "Los intentos anteriores de utilizar luces UV y haces de sincrotrón no pudieron detectar las plumas, lo que subraya que la tecnología láser se mantiene como una nueva herramienta en paleontología", agregó Tom Kaye, autor principal del estudio.

Este descubrimiento a través de la nueva tecnología demuestra que algunas de las primeras aves adoptaron una estrategia de reproducción precocial al igual que las aves modernas. Por lo tanto, en la época de los dinosaurios, algunas aves de cría tenían los medios para evitar los peligros de la vida mesozoica, tal vez siguiendo a sus padres o moviéndose alrededor de ellos mismos.

"Una de las plumas descubiertas fue de un tamaño sustancial y conserva características que se observaron en otras crías. Indica que nuestra cría tenía plumas de vuelo razonablemente bien desarrolladas en el momento del nacimiento", dice Jesús Marugán-Lobón, coautor de la Universidad Autónoma de Madrid. Este y otros descubrimientos "iluminadores" están sumando nuestro conocimiento de la vida antigua con detalles que sobrevivieron en el registro fósil que nunca se creyeron posibles incluso hace un par de décadas.

Hallan en China uno de los mayores tesoros fósiles del mundo

La formación de Qingjiang contiene un centenar de especies animales, más de la mitad desconocidas, de hace 500 millones de años

Investigadores trabajan en el yacimiento junto al río Danshui, en China 
- Dong King Fu
Las lutitas de Burgess es una formación geológica en las Montañas Rocosas canadienses célebre en todo el mundo por sus fósiles de 508 millones de años de antigüedad. Su descubrimiento en 1909 por el naturalista y reconocido paleontólogo estadounidense Charles Walcott es uno de los más importantes de la historia de la paleontología. Allí se conservan de manera exquisita fósiles de cuerpo blando con su piel, ojos y órganos internos como tripas y cerebros. Una joya con un valor incalculable, ya que muestra cómo se veía la vida animal durante las primeras etapas de su evolución. Y muchos de estos ejemplares tienen anatomías que no se parecen directamente a nada vivo hoy en día. Hasta ahora, se han encontrado un buen número de yacimientos de la época, pero tan solo la biota de Chengjiang en China podía ser comparable a Burgess. Pero un equipo de investigadores de la Northwest University (EE.UU.) ha anunciado en la revista «Science» el hallazgo de otra asombrosa formación paleontológica en el país asiático que puede rivalizar con las descritas.

Según sus descubridores, el nuevo yacimiento de Qingjiang, en la orilla del río de Danshui, puede ayudar a entender qué ocurrió durante la repentina explosión de la vida animal durante el período Cámbrico, cuando surgieron casi todos los géneros de animales que conocemos en la actualidad. Este tesoro biológico de 518 millones de años no solo se asemeja en calidad y diversidad a Burgess o Chengjiang, sino que también contiene un número inesperadamente grande de especies hasta ahora desconocidas. De los 101 animales identificados en el sitio hasta el momento, más de la mitad (el 53%) no habían sido identificados anteriormente.

Fósiles inmaculados

Los fósiles son además inmaculados. No han sido afectados por la intemperie o cambios en las rocas, por lo que los tejidos muestran detalles extraordinarios, según explica Allison C. Daley, del Instituto de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Lausana en Suiza, en un artículo que acompaña al estudio en «Science». Entre ellos, se incluyen representantes de casi todos los filos principales. Los más abundantes y diversos son las esponjas y artrópodos, incluidos insectos, crustáceos, milpiés y arácnidos. También se han encontrado los primeros miembros de nuestro propio filo, los cordados, y pequeñas criaturas como peces. 

Los corales, anémonas de mar y medusas son relativamente raros en otros yacimientos cámbricos, pero en Qingjiang son abundantes y diversos, constituyendo más de un tercio de los especímenes registrados. Además, el yacimiento se parece a Chengjiang en la abundancia de animales pero, misteriosamente y a pesar de estar relativamente cerca y tener una antigüedad similar, solo el 15% de los géneros se encuentra en ambas localidades. La causa aún está por descubrir, pero los investigadores creen que puede ser el resultado de diferencias paleoambientales, ya que Qingjiang ocupa un hábitat marino ligeramente más profundo.

La biota de Qingjiang representa un conjunto de organismos preservados casi en su lugar, proporcionando una instantánea de una antiquísima comunidad animal que puede arrojar luz sobre la evolución de la vida en la Tierra.


viernes, 22 de marzo de 2019

XI CONCURSO INTERNACIONAL DE ILUSTRACIONES CIENTÍFICAS DE DINOSAURIOS 2019

La Fundación para el Estudio de los Dinosaurios en Castillay León y el Museo de Dinosaurios de Salas de los Infantes organizan un año más el XI Concurso Internacional de Ilustraciones Científicas de Dinosaurios 2019. En esta 11ª edición, de nuevo vuelve a colaborar la empresa salense Hernáiz Construcciones Hercam, S.L., a la que volvemos a agradecer su implicación en el concurso.

Podrán participar todas las personas españolas o de cualquier nacionalidad sin límite de edad.

El tema principal del concurso son las ilustraciones sobre dinosaurios y otros seres vivos contemporáneos suyos. Las ilustraciones pueden representar reconstrucciones de los animales en vida, en su medio o de los fósiles originales.

El plazo de envío será desde el 22 de marzo hasta el 27 de octubre de 2019.

Podéis descargaros las bases (en castellano e inglés) en el siguiente enlace: pincha aquí.

Listado de dinosaurios, otros vertebrados y plantas de la comarca de Salas de los Infantes (pincha aquí).

Un fósil de 500 millones de años revela el origen de las medusas peine

A uno de los carnívoros poco conocidos del océano se le ha asignado un nuevo lugar en el árbol evolutivo tras constatarse su parecido con otras criaturas que habitan en el fondo marino.

YANG ZHAO.
Las medusas peine ocupan un lugar central en la historia de la evolución animal, y algunos argumentan que fueron de los primeros animales en evolucionar. Ahora, un equipo internacional de paleontólogos ha encontrado evidencia fósil que prueba que las medusas peine están relacionadas con los ancestros que se sentaron en el fondo marino con tentáculos similares a pólipos.

Como se informa este jueves en un artículo publicado en 'Current Biology', investigadores de la Universidad de Bristol, en Reino Unido; la Universidad de Yunnan, en China, y el Museo de Historia Natural de Londres, en Reino Unido, compararon un fósil de 520 millones de años con fósiles de una estructura esquelética similar y encontraron que todos evolucionaron a partir de los mismos ancestros.

El fósil, ubicado en una piedra de adobe amarilla y de color verde oliva y que se asemeja a una flor, fue encontrado en afloramientos al sur de Kunming en la provincia de Yunnan, al sur de China, por el profesor Hou Xianguang, coautor del estudio. Varios fósiles asombrosamente conservados se han desenterrado de afloramientos dispersos entre los campos de arroz y tierras de cultivo en esta parte de la China tropical en las últimas tres décadas.

Bautizada como 'Daihua' en honor a la tribu Dai en Yunnan y la palabra en mandarín que significa flor, 'Hua', se trata de un organismo en forma de copa con 18 tentáculos que rodean su boca. En los tentáculos hay finas ramas similares a plumas, con filas de grandes pelos ciliares preservados.

"Cuando vi el fósil por primera vez, noté de inmediato algunas características que había visto en las medusas peine --dice en un comunicado el doctor Jakob Vinther, paleobiólogo molecular de la Universidad de Bristol--. Podrías ver estas manchas oscuras repetidas a lo largo de cada tentáculo. El fósil también conserva hileras de cilios, que se pueden ver porque son enormes. En el Árbol de la Vida, tales estructuras ciliares grandes solo se encuentran en medusas peine".

NADADORES CARNÍVOROS HOY EN DÍA   

En los océanos de hoy, las medusas peine son nadadores carnívoros. Algunos de ellos se han convertido en plagas invasoras. Nadan utilizando bandas de hileras iridiscentes de color arco iris a lo largo de su cuerpo, compuestas por protuberancias celulares densamente empaquetadas, conocidas como cilios. Sus estructuras similares a pelos son las más grandes que se ven en el árbol de la vida.
Los científicos notaron que Daihua se parecía a otro fósil, una extraña y famosa maravilla del Burgess Shale (de 508 millones de años) llamada 'Dinomischus'. Esta criatura también tenía 18 tentáculos y un esqueleto orgánico y fue asignada previamente a un grupo llamado entoproctos.

"También nos dimos cuenta de que un fósil, 'Xianguangia', que siempre pensamos que era una anémona de mar es en realidad parte de la rama de la medusa peine", dice el coautor Cong Peiyun. Este patrón emergente llevó a los investigadores a ver una transición perfecta de sus fósiles hasta las medusas peine.

"Probablemente fue uno de los momentos más emocionantes de mi vida --describe el doctor Vinther--. Sacamos un libro de texto de zoología y tratamos de centrar nuestra cabeza en torno a las diferentes diferencias y similitudes, y luego, ¡bam! Aquí hay otro fósil que llena este vacío".

El estudio muestra cómo evolucionaron los antepasados de las medusas peine con un esqueleto orgánico, que algunos aún poseían y con las que nadaban durante el Cámbrico. Sus tentáculos evolucionaron a partir de tentáculos en ancestros similares a pólipos que estaban adheridos al fondo marino. Sus bocas se expandieron en esferas parecidas a globos, mientras que su cuerpo original redujo su tamaño, de modo que los tentáculos que solían rodear la boca emergen ahora desde el extremo posterior del animal.

"Con tales transformaciones corporales, creo que tenemos algunas de las respuestas para entender por qué las medusas peine son tan difíciles de descifrar. Explica por qué han perdido tantos genes y poseen una morfología que vemos en otros animales", agrega otro de los autores, Luke Parry.

Hasta hace unos 150 años, los zoólogos habían considerado que las medusas peine y los cnidarios estaban relacionados. Esta teoría fue cuestionada más recientemente por la nueva información genética que sugiere que las medusas peine podrían ser un pariente lejano de todos los animales vivos debajo de las esponjas de apariencia muy simple. Los autores de este trabajo creen que sus hallazgos justifican el reposicionamiento de las medusas peine junto con los corales, las anémonas de mar y las medusas.

jueves, 21 de marzo de 2019

Primer ave fósil con un huevo preservado en su cuerpo

El primer ave fósil encontrada con un huevo preservado dentro de su cuerpo ha sido reportado por cíentíficos liderados por la Academia de Ciencias de China.   

BARBARA MARRS
El nuevo espécimen, que representa una nueva especie, Avimaia schweitzerae, fue descubierto en depósitos de 110 millones de años en el noroeste de China. Pertenece a un grupo llamado Enantiornithes ("aves opuestas"), que abundaron en todo el mundo durante el Cretácico y coexistieron con los dinosaurios.

El nuevo fósil --descrito en Nature Communications-- está increíblemente bien conservado, incluidos los restos de un huevo dentro de su abdomen. Debido a que el espécimen se aplastó, solo después de que se extrajo un pequeño fragmento y se analizó bajo el microscopio, el equipo se dio cuenta de que el tejido inusual era un huevo.

El análisis detallado del fragmento de la cáscara del huevo reveló una serie de datos interesantes que indican que el sistema reproductor de esta ave hembra no se estaba comportando normalmente: la cáscara del huevo consta de dos capas en lugar de una como en los huevos de aves normales y sanas, lo que indica que el huevo se retuvo demasiado tiempo en el interior el abdomen.

Esta condición ocurre a menudo en aves vivas como resultado del estrés. Luego, el huevo no cubierto se cubre con una segunda capa (o algunas veces más) de cáscara de huevo. Esta anomalía también se ha documentado en los dinosaurios saurópodos, así como en muchas tortugas fósiles y vivas.

Además, la cáscara de huevo conservada en Avimaia era extremadamente delgada, más delgada que una hoja de papel, y no mostraba las proporciones correctas de huevos sanos, según un comunicado.   

Estas anomalías sugieren que el huevo conservado puede haber sido la causa de la muerte de esta "ave madre". La unión al huevo, en la cual el huevo se atasca dentro del cuerpo causando la muerte, es una condición grave y letal que es bastante común en las aves pequeñas que sufren estrés. 

A pesar de estar malformado, el huevo se conserva de manera excelente, incluidas partes de la cáscara del huevo que rara vez se ven en el registro fósil, como trazas de la membrana del huevo y la cutícula, que en su mayoría están hechas de proteínas y otros materiales orgánicos.

La microscopía electrónica de barrido reveló que la cutícula (la capa más protectora exterior de la cáscara del huevo) estaba formada por pequeñas esferas de minerales. Se esperaría este tipo de morfología de la cutícula para las aves que enturbian parcialmente sus huevos, como ya se ha propuesto para el caso de las enantiornitinas. Encontrar esta morfología en Avimaia también apoya la hipótesis de que una cutícula con esférulas protectoras representa la condición ancestral de los huevos aviares.

Las aves hembras que están a punto de poner sus huevos depositan un tejido óseo único que se encuentra dentro de los espacios vacíos de su esqueleto, que sirve como depósito de calcio para la cáscara del huevo en desarrollo. Algunos investigadores han argumentado que este tejido, llamado hueso medular, está presente en otros fósiles (por ejemplo, otras aves fósiles), así como en algunos dinosaurios y pterosaurios no aviares. Sin embargo, algunas de estas identificaciones fueron ambiguas.

El análisis de un fragmento de hueso de la pierna del nuevo espécimen reveló la presencia de hueso medular. Avimaia es el único fósil mesozoico en el que la evidencia morfológica adicional de la actividad reproductiva (es decir, el huevo) apoya la identificación del hueso medular.

El huevo preservado permite que la muestra se identifique inequívocamente como hembra, lo que permite a los científicos probar las hipótesis actuales con respecto al dimorfismo sexual (diferencias entre los géneros).

Podría decirse que este nuevo espécimen es una de las aves fósiles cretácicas más interesantes que se hayan descubierto hasta el momento, y proporciona más información sobre la reproducción que cualquier otra ave fósil mesozoica.   

El equipo investigadora fue liderado por Alida Bailleul y Jingmai O'Connor del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de los Vertebrados (IVPP).

Iberodactylus, el pterosaurio más grande descubierto en la península Ibérica

Un equipo internacional liderado por Borja Holgado, investigador asociado al Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP) con la participación del grupo Aragosaurus-IUCA de la Universidad de Zaragoza, ha descrito la nueva especie de reptil volador Iberodactylus andreui. Se trata de un pterosaurio piscívoro de unos 4 metros de envergadura que vivió en la actual provincia de Teruel hace unos 125 millones de años. Es la tercera y más grande especie de este grupo que se describe en la península Ibérica. 

El resto fósil que ha permitido describir la nueva especie fue hallado en un yacimiento de la localidad de Obón (unos 100 km al norte de la ciudad de Teruel) y consiste en la parte del morro del animal. Uno de los caracteres anatómicos distintivos de este pterosaurio es su cresta ósea, una protuberancia en la parte superior del cráneo. "La función de esta cresta no está clara, pero probablemente se trate de un carácter de dimorfismo sexual como se observa en otras especies de pterosaurios relacionadas con Iberodactylus", explica Borja Holgado, investigador asociado al ICP que lidera la investigación.

Los restos de pterosaurios son muy escasos en el registro fósil. Sus huesos son frágiles y huecos para facilitar el vuelo de animales tan grandes, y esto disminuye la probabilidad de que fosilicen. El holotipo, es decir el resto fósil que ha servido para describir la nueva especie Iberodactylus andreui, está depositado en las colecciones del Museo de Ciencias Naturales de la Universidad de Zaragoza. El nombre específico hace referencia a Javier Andreu, descubridor del fósil.

Iberodactylus andreui era un pterosaurio de gran envergadura, se estima que con las alas extendidas medía unos cuatro metros de punta a punta, más que cualquier ave actual. Es la más grande de las tres especies que se han descrito en la Península Ibérica. Los pterosaurios fueron el primer grupo de vertebrados que desarrolló el vuelo activo. La estructura de sus alas era parecida a la de los murciélagos actuales, con una gran membrana sujetada por la extremidad anterior que les permitía propulsarse, pero con la diferencia que estaba sujetada por un dedo hipertrofiado y no por toda la mano como en los murciélagos.

El resto encontrado conserva algunos dientes que han permitido deducir su alimentación. "La premaxila presenta algunas hileras de dientes cónicos que nos indican que se alimentaba de peces", comenta Jose Ignacio Canudo, jefe del grupo Aragosaurus de la Universidad de Zaragoza. Estudios recientes de las pequeñas abrasiones que dejan los alimentos en los dientes de los pterosaurios han revelado que dentro de este grupo había especies que se alimentaban de peces, mientras que otras cazaban vertebrados terrestres o insectos.

A pesar de que a menudo erróneamente se les llama "dinosaurios voladores", los pterosaurios no son dinosaurios, aunque están emparentados con ellos. Este grupo de reptiles surgió hace unos 228 millones de años, a finales del período Triásico, y dominó los cielos de la era Mesozoica durante más de 160 millones de años, extinguiéndose junto con los dinosaurios no avianos a finales del Cretácico, hace 66 millones de años. Actualmente se conocen un centenar de especies en todo el mundo que incluyen los animales voladores más grandes de todos los tiempos. Quetzalcoatlus, por ejemplo, se calcula que tenía 11 metros de envergadura, el tamaño de un pequeño avión.
berodactylus estaría emparentado con Hamipterus tianshanensis, una especie del Noroeste de China. Ambas especies han sido incluidas en una misma nueva familia, los Hamipteridae. La investigación también se centra en la evolución y diversificación del linaje Anhangueria, que incluye no sólo los hamiptéridos, sino también otros grandes pterosaurios piscívoros con cresta como Anhanguera piscator o Tropeognathus mesembrinus. El presente trabajo concluye que el origen de este linaje se situaría en las masas de tierra que hoy constituyen Eurasia.

La investigación ha sido publicada en la revista Scientific Reports. Está liderada por Borja Holgado, investigador asociado del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP) y del Museo Nacional de Río de Janeiro (Brasil) conjuntamente con investigadores del Gupo Aragosaurus-IUCA (Universidad de Zaragoza), el Museo de Ciencias Naturales de la Universidad de Zaragoza, la Universidade Federal do Espírito Santo (Brasil) y la Universidad Politécnica de Valencia. Alexander Kellner, participante en la investigación y director del Museu Nacional ha querido puntualizar que “a pesar del terrible incendio que destruyó el edificio principal de nuestra institución, el Museu Nacional vive a través de investigaciones como ésta”.

Imagen principal: Recreación en vida de distintos ejemplares de la nueva especie Iberodactylus andreui (Hugo Salais-López, Metazoa Studio)

Artículo original: Holgado, B., Pêgas, R.V., Canudo, J. I., Fortuny, J., Rodrigues, T., Company, J., Kellner, A. W. A. (2019). On a new crested pterodactyloid from the Early Cretaceous of the Iberian Peninsula and the radiation of the clade Anhangueria. Scientific Reports. DOI: 10.1038/s41598-019-41280-4


miércoles, 20 de marzo de 2019

1º ENCUENTRO ECOFRIKI SOBRE "ÁRBOLES"

El viernes 22 de febrero a partir de las 19:30h., Fidel Torcida Fernández-Baldor, director del Museo de Dinosaurios, participa en Ecofrikis con una microcharla titulada: "Árboles fósiles".

ECOFRIKIS promovido por la Fundación Oxígeno, Fundación Ibercaja y Fundación Cajacírculo, a través de diversas actividades ponen de relevancia los valores ambientales de la provincia de Burgos y que mueven a un gran número de personas. Profesionales y aficionados a diferentes disciplinas o temas, a las que dedican largas horas de su tiempo al estudio, investigación o desarrollo, contribuyendo así a la mejora del medio ambiente, de la sociedad y de la cultura. Gracias a estos encuentros podrán conocerse, trabajar en común, crear red y divulgar así la importancia del tema que les ocupa, hacia el resto de la población burgalesa.

Viernes 22 de Marzo.
19.30h. Salón de actos Fundación Cajacírculo, plaza de España, 3. Burgos


Laura Sebastián, directora general de la Fundación Cajacírculo, y Roberto Lozano, director de la Fundación Oxígeno, presentan en Canal 54 'EcoFrikis', un proyecto que en 2019 impulsará cuatro encuentros en marzo, junio, octubre y diciembre.

¿Qué es EcoFrikis?

En la provincia de Burgos existen muchos valores ambientales que mueven a un gran número de personas.

Profesionales y aficionados a diferentes disciplinas o temas, a las que dedican largas horas de su tiempo al estudio, investigación o desarrollo, contribuyendo así a la mejora del medio ambiente, de la sociedad y de la cultura. Desde Fundación Oxígeno, Fundación Ibercaja y Fundación Cajacírculo consideramos de gran interés poner en contacto a todas las personas enamoradas de un tema, aficionados y profesionales que de forma simpática podemos denominar 'ECOFRIKIS', los cuales gracias a estos encuentros podrán conocerse, trabajar en común, crear red y divulgar así la importancia del tema que les ocupa, hacia el resto de la población burgalesa.